River Detroit ned for at bygge byen op

Flere end 300.000 bygninger i Detroit står tomme og forfalder. Motor City Blight Busters fjerner de mest forfaldne huse og istandsætter udvalgte bygninger. Målet er at skabe en levedygtig by.

“Der findes to slags folk i Detroit: Dem der er for fattige til at flytte. Og dem der er for stædige til at ville forlade byen, siger John George. Han tilhører selv den sidste gruppe. I 1988 købte den nu 56-årige håndværker med kone og to børn et hus i Redford, en bydel i den nordøstlige del af Detroit. Et par år forinden var et af nabohusene blevet forladt. Når mørket faldt på, blev huset brugt af pushere og narkomaner.

John George stiftede Motor City Blight Busters i 1990. Græsrodsorganisationen har nu otte fastansatte og flere hundrede frivillige hjælpere tilknyttet. John George stiftede Motor City Blight Busters i 1990. Græsrodsorganisationen har nu otte fastansatte og flere hundrede frivillige hjælpere tilknyttet.

Med narkomanerne fulgte vold, indbrud og en generel dårlig stemning i nabolaget. For flere af Johns naboer var det sidste dråbe i et glas i forvejen fyldt til randen med armod, kriminalitet og håbløshed. Flugten til de tryggere forstæder var begyndt mange år før. Nu fulgte andre ressourcestærke familier i hælene på deres tidligere naboer. Men John og hans familie blev boende. “Hvorfor skulle vi flytte. Det var ikke os, der gjorde noget ulovligt,” siger John.

I stedet for at give op og flytte, gik John en dag i gang med at slå store brædder for døre og vinduer i crackhuset. Bagefter gik han i gang med at male huset og slå græsset i haven. Det gik ikke ubemærket hen.

“Et par fyre i en bil råbte efter mig, hvad jeg havde gang i,” fortæller John. Han råbte tilbage til dem. “Vil I finde jer i, at crackpusherne overtager nabolaget, og at vores børn ikke kan gå ud alene. Det her er måden at fixe det på. En halv time senere kom de to fyre tilbage med pensler og en græsslåmaskine. Det var sådan vi startede Motor City Blight Busters,” fortæller John George.

[quote]Hvorfor skulle vi flytte. Det var ikke os, der gjorde noget ulovligt[/]

Håndsrækning fra resten af USA
Jeg møder ham en tirsdag morgen i cafeen Java House i Redford. For fem år siden var bygningen en ruin. Organisationen Motor City Blight Busters købte bygningen af staten Michigan for 1 dollar.

“Næsten alt interiøret herinde er fra huse, vi har revet ned. Gulvet er fra et hus vi rev ned i Rosedale,” siger John, mens han peger ned på cafeens afsyrede trægulv. Motor City Blight Busters’ strategi er den samme, som mange landsbyer i Udkantsdanmark bruger: Fjern de mest faldefærdige bygninger, og forskøn udvalgte bevaringsværdige huse.

“Det er ligesom at tage et bad og tage noget pænt, nyvasket tøj på. Man føler sig lækker og attraktiv. Nabolaget bliver mere attraktivt, når man fjerner skidtet og giver andre huse en make-over,” forklarer John George om formålet med Motor City Blight Busters.

Organisationen blev startet af John George og nogle få andre i 1990, og har nu otte fastansatte og flere hundrede frivillige tilknyttet. I løbet af de seneste næsten 25 år har Motor City Blight Busters revet mere end 20.000 huse ned og istandsat udvalgte huse, der blandt andet er blevet til cafeer, forsamlingshuse, biografer og butikker. Organisationen bruger knap en million dollars om året, der hovedsagligt kommer fra fonde og private donorer. I de seneste år har Motor City Blight Busters også modtaget midler fra staten Michigan og endda fra den føderale regering i Washington.

Efter bystyret i Detroit i sommeren 2013 opgav at betale sine regninger og lod byen gå konkurs, har resten af USA fået øjnene op for, at den tidligere stolte industriby har brug for en håndsrækning for at komme på fode igen. Det er allerede ved at ske. Downtown Detroit og andre centrale bydele er blomstret op. Her skaber unge, veludannede tilflyttere liv i gadebilledet, iværksættere åbner nye virksomheder, og investorer flokkes om at skyde millionbeløb i nye projekter. Fremgangen er til at føle på.

Sådan er det ikke udenfor centrum. Her er Detroit stadig overvejende præget af kriminalitet, forfald og fraflytning. Men selv i de mismodige kvarter udenfor centrum findes der små oaser af fremgang. Her på Lahser Street i Redford har Motor City Blight Busters på få år skabt en lille bymidte ud af ingenting. Omme bag cafeen er der blevet indrettet en koncertsal, der især bliver brugt af bydelens sorte unge til hip hop koncerter. Det giver de unge et sted at mødes, et kreativt fællesskab og holder dem væk fra gadens kriminalitet. Lokale kunstnere har dekoreret koncertsalen og det tilstødende udendørsområde, hvor Motor City Blight Busters opbevarer deres maskiner og grej.

De hvide vender tilbage

Brightmoor and Downtown Detroit 102
Motor City Blight Busters har istandsat og genåbnet en biograf på Lahser Street i bydelen Redford i det nordøstlige Detroit. Biografen er med til at trække folk til området og gøre det attraktivt.
 

På Lahser Street ligger også Redford Theatre, en stor arthouse biograf, indrettet i en biografbygning fra 1924. Den genåbnede biograf tiltrækker især hvide fra forstædernes middelklasse. Det var helt utænkeligt for blot fem år siden. Dengang var der intet andet end ruiner og en skummel ’liquor store’ på Lahser Street. I løbet af det seneste år har biografen og cafeen fået selskab af et galleri, en blomsterhandler og en tøjrenser. Der er kommet liv i Lahser Street.

“Det er vigtigt for os, at vi ikke kun rydder op og river ned. Vi vil også skabe liv i lokalområderne. Det skaber tryghed, muligheder og en følelse af tilhørsforhold”, forklarer John George inden vi går fra cafeen og sætter os ud i hans pick-up truck.

Vi kører ud til et område, hvor Motor City Blight Busters har fået ryddet op.

“Her lå der tidligere to crackhuse lige ved siden af hinanden. Vi fik bystyrets godkendelse til at rive dem ned. Det tog 12 mand fire dage at fjerne husene helt. Bagefter gik vi i gang med at asfaltere, og nu ligger der en basketballbane, som bliver benyttet flittigt af de unge,” fortæller John, mens han dytter og vinker til de fire drenge på banen.

John snakker konstant. Hvis ikke til mig, så til en af dem, der ringer til ham med få minutters mellemrum. Der er én, der gerne vil vide, hvor de skal gøre af de mange bildæk, de er begyndt at fjerne i den tidligere 8th Precint politistation. En anden vil høre, om John kan komme til et ’community meeting’ i Highland Park i morgen. En fyr fra Cleveland ringer for at aftale nærmere omkring et foredrag, John skal give senere på måneden i Ohio.

Den sunde fornufts borgmester
Resten af Amerika er ved at få øjnene op for, at Detroit ikke er et håbløst tilfælde. Mere vigtigt er det, at folk i Detroit selv er ved at få øjnene op for mulighederne. Den spirende optimisme kan man ifølge John George især takke Detroits nye borgmester Mike Duggan for.

“Han er den sunde fornufts borgmester. Han er en pragmatiker, der ikke lover mere end hvad han kan holde. Men først og fremmest er han en mand, der kan indgyde optimisme i folk og forstår at få folk til at samarbejde,” forklarer John George om Detroits første hvide borgmester siden 1974. Han sammenligner borgmesteren med Anden Verdenskrigs store krigshelt General Patton. Beslutsom og stædig, men en grundlæggende imødekommende mand, der formår at skabe resultater.

Brightmoor and Downtown Detroit 079
Michigans tv-station ABC7 interviewer en frivillig fra Pennsylvania, som er med til at istandsætte ’The Veterans Green Bus Initiatives’ hus.

 

En bil fra tv-stationen ABC7 Michigan kommer langsomt kørende i den modsatte retning. John ruller vinduet helt ned. “Hi guys! Hvad leder I efter? Følg efter mig. Jeg har en historie til jer,” siger John, inden journalisten og fotografen fra ABC7 når at svare. Tv-holdet kører med over til et hus, der er ved at blive totalrenoveret. Her møder vi Gordon Soderberg, der er krigsveteran fra den første Golfkrig i 1990’erne.

I samarbejde med Motor City Blight Busters og organisationen United Peace Relief, der er en civil hjælpeorganisation med fokus på at hjælpe lokalsamfund i USA, efter at de er blevet ramt af naturkatastrofer eller store ulykker, har Gordon taget initiativ til at renovere huset og omdanne det til et hjem for krigsveteraner. Ideen er at lade krigsveteraner bo i huset i et år ad gangen. Gratis. Til gengæld skal de være en del af det tilknyttede Veteran Green Bus initiativ. Det går ud på, at krigsveteranerne skal bruge deres ekspertise til at hjælpe lokalsamfund overalt i USA, der er blevet ramt af for eksempel en naturkatastrofe. Krigsveteranerne drager så afsted i bussen med deres udstyr klar til at gå i gang med hjælpearbejdet så snart de når frem. Ifølge Gordon Soderberg er der allerede flere end 300 krigsveteraner, der ønsker at blive en del af initiativet.

“Krigsveteraner er trænet i at håndtere katastrofesituationer. Men mange af dem er frustrerede over, at de ofte kun har brugt deres evner til at ødelægge. Vi giver dem chancen for at hjælpe og skabe i stedet for at ødelægge,” siger Gordon Soderberg.

Brightmoor and Downtown Detroit 075
The Veterans Green Bus Initiative er en del af et projekt for krigsveteraner. Projektet er støttet af Motor City Blight Busters og har til formål at give krigsveteraner mulighed for at yde katastrofehjælp over hele USA.

At hjemmet for krigsveteraner kommer til at ligge i Detroit, er ingen tilfældighed. Huset er blevet købt til en langt lavere pris, end det ville være muligt andre steder i USA. Men Detroit er også et godt sted at øve sig i at håndtere katastrofer og genopbygning.

“Detroit er et katastrofeområde. Den eneste forskel på Detroit og andre katastrofeområder er, at i Detroit er katastrofen sket langsomt over årtier,” siger Gordon Soderberg.

Den døde zone

Brightmoor and Downtown Detroit 087
Politistationen i Brightmoor har stået tom siden 2006. Snart skal den rives ned for at gøre plads til et kommende indkøbscenter. Motor City Blight Busters fjerner de mange bildæk og andre genstande inden nedrivningen.

Mens tv-holdet interviewer Gordon, sætter jeg mig igen til rette i passagersædet i John Georges pick-up truck. Vi sætter kursen mod bydelen Brightmoor. Det er et farligt sted at opholde sig. Selv efter Detroits standard. I 2012 var der 254 skudepisoder i Brightmoor, hvoraf 38 døde. Mindst. Tallet er sandsynligvis højere. For Detroits politi vurderer, at kun godt halvdelen af skudepisoderne og mordene kommer til myndighedernes kendskab. Kriminelle går sjældent til politiet, når de bliver skudt.

Detroits daværende borgmester Dave Bing ville tvangsforflytte de tilbageværende 12.000 indbyggere og indhegne området. Brightmoor skulle omdannes til et stort ingenmandsland. En død zone.

The Zone er også det, John George kalder det mest forfaldne område af Brightmoor. Her vokser græsset meterhøjt. Små træer er skudt op gennem asfalten. De små hvide træhuse, der blev bygget i hast under Anden Verdenskrig til sorte migrantarbejdere fra Sydstaterne, er omsluttet af vegetation. Hvis de da ikke er kollapset for længst. Tegn på menneskelig aktivitet er minimal.

Vi kører ned ad Acacia Avenue. Forbi et hus, hvor fire olietønder fyldt op med cement er placeret på vejen lige foran huset. På verandaen sidder en gruppe mænd. De skuler til os, mens vi passerer dem. For første gang under hele turen tier John stille i mere end fem sekunder. Da han åbner munden igen siger han: “Sådan så hele Brightmoor ud for fem år siden. Nu skal du se fremtidens Brightmoor!” Vi kører igennem et område, hvor bulldozere er ved at rydde huse væk, planere jorden, fjerne den vildtvoksende vegetation og gamle bildæk, køleskabe og andet affald, der er blevet smidt der gennem årenes løb. Kun få af husene er beboede og får lov til at bestå. Der er et næsten landligt præg. Jeg spørger John, om man overhovedet kan kalde området for en del af byen, når to-tredjedele af parcellerne står uden huse.

“Nabolaget er forsvundet for længst. Hvis området nogensinde skal blive til et nabolag igen, er de faldefærdige huse nødt til at forsvinde. Først når de er væk kan nabolaget genopstå,” siger John, der er overbevist om, at nye huse snart vil blive bygget på de tomme parceller. Han er optimistisk. Han tror på en fremtid for Brightmoor og Detroit.

“Byen har ramt bunden. Det kan kun gå fremad og det gør det allerede. Vi har på kort tid skabt resultater som ingen ville have troet mulige for fem år siden. Det er nu, det sker. Det er nu, det vender for Detroit. Om fem år vil Detroit være kendt som The Great American Comeback City.”

Alle fotos taget og ejet af Martin Poulsen. Artiklen er del af en større tekst om Detroit. Læs den på Medium

More from Martin Poulsen

Ukraines patriotiske flygtninge

I Ukraine lever over en million mennesker på flugt. De er flygtet...
Læs mere